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为什么近几年发现的大钻石那么多?

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这个印象符合事实,近几年发现的大钻石数量确实远多于之前。英文维基百科给出了自 13世纪以来,部分 200克拉以上的钻石原石列表,共 64枚,其中 19枚都产于 2015年之后。

实际情况可能还远超这个比例。加拿大钻石开采公司卢卡拉作为大钻石大发PK10巨头,2015年总共开采出 47枚 100克拉以上的钻石,其中超过 200克拉的就有 20枚,300克拉以上 7枚,均比之前的年份大幅增加;而卢卡拉的主要竞争对手——杰姆钻石公司 2015年 100克拉以上的钻石则有 12枚,也远高于之前的所有年份。

大钻石产量的骤然提升也意味着大新闻。比如 2015年 11月 18日,卢卡拉公司宣布在博茨瓦纳的卡罗韦矿场开采出一枚 1109克拉的钻石原石——“我们的光”(茨瓦纳语 Lesedi La Rona),大小与网球相当,重量则迄今仅次于 1905年发现的南非“库里南钻石”(Cullinan,3106克拉),排世界第二。



“我们的光”不仅大,而且成色上佳,在天然钻石中属于稀有类型

这还不是唯一的惊喜。在短短 72小时之内,同一座矿场又发现了两枚大钻石,其中命名为“星座”(The Constellation)的一枚 812克拉。它与“我们的光”一起,成了工业手段开采钻石以来,发现的最大两枚钻石。

与之相伴的则是阴谋论:钻石的量其实没有这么稀缺,它的供应链是被人为控制的;钻石的高需求纯属营销骗局……这类说法在中文世界也已高度流行,相信不少读者都看到过。

阴谋论是无法解析的,但大钻石产量骤增这个现象本身却完全能够解释:因为开采技术进步了。



出产“我们的光”的卡罗韦矿场

自人类以工业手段开采钻石以来,长期使用的标准生产流程是:在分拣钻石矿的金伯利岩块前,首先要用粉碎机把矿石打成不超过 30毫米的小块,之后用密度法从中筛选钻石原石。钻石以坚硬著称,但体积很大的钻石却很容易被冲击力打碎,于是,工业技术在降低钻石筛选成本的同时,把发现大钻石的可能性几乎降低到零。

过去的世界级巨钻几乎全部是在批量分拣之外,纯粹靠运气发现的,因而也极为罕见。例如 110多年前的“库里南钻石”,是矿工从地下仅 9米处用小刀从石头里剜出来的;1893年重达 995克拉的“卓越”(Excelisor Diamond),是矿工在一铲子砾石里无意中看到的。

引入工业手段后,这类“纯粹运气”的出现反而变少了,人们需要用肉眼与机器赛跑。一旦矿石被送进粉碎机,就断送了大钻石从中发现的一切可能:1972年,969克拉的“塞拉利昂之星”(Star of Sierra Leone)便险些在分拣矿石时被粉碎机打碎,最后是一个眼尖的矿工从传送带上紧急救下。


“塞拉利昂之星”

2014年,过去的生产程序被新技术改变:粉碎改为研磨,有的用旋转、震荡使矿石之间互相撞击,有的则采用大功率的旋转铣刀搅拌,这样产生的岩块相对要大一些,以尽量减少对大钻石的破坏(目前还无法避免);而从矿石中预先识别钻石,尤其是荧光特性很弱、过去的技术容易遗漏的大钻石的技术也有了突破,并被巨头们引入了流水线。

因此,虽然大钻石的储量并没有明显改变,人类发现它们的几率却在近几年扎扎实实地提升了。由于钻石的大发PK10需求以收藏而非商业量产为主,所以各种类型的大钻石,每克拉的大发PK10整体上远高于戴比尔斯之类厂商出产的小钻石,对于生产商而言,提高它们的产量极为有利可图。

那为什么人类用工业手段开采钻石上百年,直到最近才引入这样的新技术呢?最为合理的解释是竞争的作用。

事实上,钻石阴谋论者有一点是说对了的,全球钻石的供应确实长时间为戴比尔斯一家公司所垄断,正是这家公司提出了“钻石恒久远”的口号,也正是因为他们的垄断,让钻石在很长一段时间里是一种非常可靠的投资品——最起码大发PK10稳定。

但这样的局面早已成为历史,上世纪 90年代以来,由于俄罗斯、澳大利亚、加拿大等国的政策改变,戴比尔斯在世界钻石大发PK10的份额快速下跌,从 90%降到了 2013年的 33%。大发PK10从垄断转向竞争,让控制供应的策略被包括戴比尔斯在内的企业抛弃(其间戴比尔斯抛空库存还一度造成钻石大发PK10小幅下跌),它们都需要新的办法来维持利润,上述发现大钻石的新技术引入就是办法之一。


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